Принцип, по которому краска наносится на автомобиль и любые другие поверхности, придумал и запатентовал Эбнер Пилер, американский ювелир, в 1878 году  . Из нескольких старых трубок, швейной иглы и самодельного ручного компрессора он смастерил первый распылитель водорастворимой краски и в качестве отдыха от возни с алмазной крошкой и золотой стружкой в своей мастерской рисовал с помощью этого инструмента пейзажи родного штата Айова. Права на его изобретение купила фирма Liberty Walkup, которая в 1884-м занялась «раскруткой» нового способа живописи, названного «аэрографией», и продажей первых моделей распылителей, получивших название airbrush (воздушная кисть). Фотографы всего мира стали активно использовать airbrush для ретуши или раскрашивания черно-белых снимков.

Причем «бесконтактная» техника нанесения краски позволяла получать как четкие и тонкие, так и размытые контуры и линии, благодаря чему рисунки, сделанные аэрографом, по восприятию были очень близки к качеству настоящих фотоснимков того времени. Некоторые фотосалоны даже предлагали клиентам такие услуги, как добавление на фото новых деталей или полное изменение заднего плана.

Настоящий бум аэрографии начался в начале ХХ века. Аэрограф тогда был для художника таким же модным и полезным инструментом, как сегодня лэптоп для бизнесмена. С помощью «воздушной кисти» рисовали объявления, афиши, рекламные плакаты и иллюстрации в журналы. Почти все рисунки, в которых требовалась передача изображения фотографического качества, делали методом airbrush.

Первые аэрографические изображения, появившиеся на автомобилях, имели исключительно утилитарную функцию — это были номера на кузовах гоночных машин. Затем борта спортивных автомобилей стали украшать названия и логотипы спонсоров, а также изображения завоеванных кубков. Следующей ступенью эволюции «спортивной аэрографии» были уже художественные рисунки — различные символы, огненные вспышки, бегущие животные или летящие птицы. С течением времени автоспорт становился все более популярным и профессиональным, количество спонсоров увеличивалось, и каждый сантиметр поверхности кузова гоночного болида становился дорогостоящим товаром. Поэтому «некоммерческие» изображения вскоре покинули автоспорт. Однако художественная роспись автомобилей не умерла, а продолжала активно развиваться в частном секторе. Уже в 40-х годах в Америке и Европе появились специальные фирмы, наносящие на автомобили несложные изображения, состоящие не более чем из двух-трех цветов, а спустя еще десять лет многочисленные airbrush-ателье предлагали владельцам автомобилей рисунки любой сложности фотографического качества.

В Россию автомобильная аэрография добралась лишь к середине 80-х годов, зато всего за несколько лет прошла все стадии взросления и развития, от напыления из баллончика сквозь трафарет одноцветных драконов до полного художественного оформления автомобиля с помощью профессиональной airbrush-аппаратуры стоимостью несколько тысяч долларов. Заморские технологии превращения машин в живые картины стали доступны всем и оказались не сакральным волшебством (как думали многие отечественные автовладельцы в советское время), а вполне приемлемым средством подчеркнуть индивидуальность владельца.